Murió Lou Ottens, inventor de la cinta de cassette

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Lou Ottens, quien puso a los amantes de la música de todo el mundo en un camino hacia las listas de reproducción y mixtapes al liderar la invención de la primera cinta de casete, murió a los 94 años, según informes de los medios en los Países Bajos. Ottens fue un ingeniero talentoso e influyente en Philips, donde también ayudó a desarrollar discos compactos para consumidores.

La cinta de cassette fue la respuesta de Ottens a las grandes cintas de carrete a carrete que proporcionaban un sonido de alta calidad pero que se consideraban demasiado torpes y caras. Asumió el desafío de la tecnología de cinta retráctil a principios de la década de 1960, cuando se convirtió en el jefe de desarrollo de nuevos productos en Hasselt, Bélgica, para la empresa de tecnología Philips con sede en Holanda.

“Lou quería que la música fuera portátil y accesible”, dice el realizador de documentales Zack Taylor, quien pasó días con Ottens para su película Cassette: A Documentary Mixtape .

El objetivo de Ottens era hacer algo simple y asequible para que cualquiera pudiera usarlo. Como dice Taylor, “abogó por que Philips licenciara este nuevo formato a otros fabricantes de forma gratuita, allanando el camino para que los casetes se convirtieran en un estándar mundial”.

Pero primero, tuvo que inventarlo. Tratando de imaginar algo que aún no existía, Ottens usó un bloque de madera que era lo suficientemente pequeño y delgado como para caber en su bolsillo como el objetivo de lo que debería ser el futuro de la grabación y reproducción de cintas.

El resultado se dio a conocer al mundo en 1963, y el “casete compacto” despegó rápidamente: fue “una sensación” desde el principio, dijo Ottens a Time en 2013, en el 50 aniversario del casete.

“Lou era un hombre extraordinario que amaba la tecnología, incluso cuando sus inventos tuvieron comienzos humildes”, dijo la directora del museo de Philips, Olga Coolen. Señaló que el prototipo de madera original de Ottens para el casete “se perdió cuando Lou lo usó para apuntalar su gato mientras cambiaba una llanta pinchada”.

Nacido en 1926, Ottens pasó de construir una radio para su familia durante la Segunda Guerra Mundial (supuestamente tenía una antena direccional para poder enfocarse en las señales de radio a pesar de los intentos de interferencia nazi) a desarrollar tecnología que democratizaría la música.

“Los cassettes nos enseñaron cómo usar nuestra voz, incluso cuando el mensaje provenía de las canciones de otra persona, compiladas minuciosamente en un mixtape”, dijo Taylor. Al describir lo poco que han cambiado las cosas, agregó: “Así que la próxima vez que hagas esa lista de reproducción perfecta en Spotify o envíes un enlace para compartir una canción, puedes agradecer a Lou Ottens”.

Ottens fue famoso por su falta de sentimentalismo sobre el invento que ha representado unas 100 mil millones de ventas, según NRC . En una carrera dedicada a buscar una mayor fidelidad y tecnología avanzada, descartó las cintas como primitivas y propensas al ruido y la distorsión .

Fieles a sus raíces de bricolaje, los mixtapes de cassette han sido durante mucho tiempo los favoritos de los fanáticos del punk y el rock. Pero su legado también ocupa un lugar preponderante en el hip-hop, donde los aspirantes a raperos y productores han utilizado el enfoque para mostrar su capacidad para dividir otra música y crear algo nuevo. El espíritu de las cintas mixtas ha sobrevivido, e incluso ha prosperado, a pesar del cambio de las cintas magnéticas a los CD y los formatos digitales.

Casi 20 años después de que Philips introdujera las cintas de casete, Ottens ayudó a la empresa a desarrollar tecnología de discos compactos para el mercado de consumo y, con Sony, a decidirse por un formato que se convertiría en el estándar de la industria.

“A partir de ahora, el tocadiscos convencional está obsoleto”, declaró Ottens cuando surgieron los reproductores de CD de producción, como informó la BBC .

Las cintas de casete dieron un nuevo control a los fanáticos de la música, permitiéndoles crear y compartir sus propias colecciones de canciones en un formato barato y fácilmente portátil.

Se hicieron predicciones similares sobre la cinta de casete. Pero el interés en el formato ha aumentado en los últimos años, a pesar de la reestructuración de la industria de la música en la era digital y del streaming.

El resurgimiento está impulsado por una mezcla de nostalgia y aprecio por el estatus único de las cintas como formato tangible pero flexible. Durante décadas, los fanáticos de la música han usado mixtapes para seleccionar y compartir sus canciones favoritas. Las bandas sin firmar también han confiado en ellos como una forma de promover su música.

Aquellos que han usado casetes para grabar música rápidamente incluyen a Keith Richards de los Rolling Stones, quien dijo que capturó una de las canciones más importantes de su banda en medio de la noche.

“Escribí ‘Satisfacción’ mientras dormía”, escribió Richards en Life , su autobiografía de 2010. Agregando que no recordaba haber escrito la canción, Richards dijo que se despertó una mañana y descubrió que su grabadora Philips estaba al final de la cinta; aparentemente, concluyó, había escrito algo durante la noche.

Cuando Richards rebobinó la cinta, escuchó el riff de guitarra ahora icónico de la canción y su voz diciendo: “No puedo obtener ninguna satisfacción”.

Para muchos, los casetes han mantenido su estatus de culto porque cumplen la doble promesa de ser asequibles y personales. Pueden contener cualquier cosa, desde una alineación cuidadosamente secuenciada de grabaciones raras hasta niños que montan su propio programa de radio.

“Es la forma más accesible, fácil y barata para que cualquiera pueda grabar una pieza de audio”, dijo Matthew David, del sello musical Leaving Records, a NPR en 2011, cuando los casetes estaban disfrutando de un renacimiento.

Las cintas de casete también se han convertido en objetos de colección. Cuando el debut en solitario de Raekwon, Only Built 4 Cuban Linx … , salió al mercado en 1995, por ejemplo, llegó en una rara cinta de casete de color púrpura que se convirtió en una piedra de toque cultural y un artículo muy buscado .

La muerte de Ottens sigue a un año excepcional para su invención. En 2020, una amplia gama de músicos tuvo éxito vendiendo cintas de casete , desde Lady Gaga y Ozzy Osbourne hasta Selena Gomez y Gorillaz.

Coolen dijo que el gran éxito de las ideas de Ottens lo sorprendió.

“‘Sabíamos que podría llegar a ser grande, pero nunca hubiéramos imaginado que sería una revolución'”, dijo, citando a él.